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Durante las últimas dos décadas, los países de la región de América Latina y el Caribe (ALC) han experimentado cambios demográficos, epidemiológicos  y sociales importantes, incluidos aquellos que tienen que ver con la estructura de edad de la población, los cuales han sido estimulados por la mortalidad y los cambios en los niveles de fecundidad (han pasado de niveles  altos a bajos niveles). En general, la mortalidad infantil en menores de cinco años y la mortalidad materna han disminuido considerablemente en la región, aunque persisten las  disparidades dentro y entre los países. Hay una menor fecundidad y un aumento en la esperanza de vida. Sin embargo, mientras las personas viven más tiempo, no necesariamente están viviendo más saludables o disfrutando de una mejor calidad de vida.

Los cambios rápidos en el entorno de la población de las zonas rurales a las zonas urbanas  dan lugar a nuevos retos sanitarios. Las transiciones migratorias afectan a casi todas las comunidades las cuales rompen con los patrones históricos de poder, valores compartidos, normas y capital social. El surgimiento de nuevas enfermedades y problemas de salud con propagación global (como Zika, Chikungunya y la gripe aviar) existen junto con los brotes de enfermedades transmisibles (como el actual brote de fiebre amarilla en Brasil). Las enfermedades no transmisibles, las enfermedades crónicas y la salud mental están aumentando, junto con la permanencia de enfermedades infecciosas a lo largo de la vida.

Simultáneamente, el crecimiento económico de la región y la innovación tecnológica, como la interconexión y las plataformas Web 2.0 (contexto generado por usuarios la comunidad virtual), incluyendo las redes sociales, ofrecen nuevas oportunidades para abordar el multiculturalismo y los cambios dinámicos que afectan a las comunidades así como la forma de trabajar y comunicamos con ellas.

Como sabemos, el significado de "comunidad" ha cambiado y evolucionado con el tiempo. La definición también cambia en diferentes contextos. El trabajo comunitario es diverso, algunos lo ven como el trabajo que se realiza directamente con los hospitales, mientras que otros lo ven relacionado directamente con personas de comunidades específicas.

Teniendo en cuenta estos cambios que la región está experimentando y la importante relación entre la salud de los individuos y su comunidad, FGL/HL tomó la iniciativa de iniciar un diálogo dentro de la OPS sobre la definición y el alcance de la salud comunitaria en el siglo XXI. El propósito de este diálogo fue tener un mejor conocimiento de dónde se encuentra la OPS en términos de definición de salud comunitaria y de comunidad, así como el poder recopilar información sobre los esfuerzos en curso que se están implementando en esta área de trabajo.

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FGL / HL logró hacerlo con éxito a través de entrevistas con más de 25 expertos sobre la naturaleza evolutiva de la "comunidad" y la  "salud comunitaria". Los resultados mostraron que la mayoría de los expertos de la OPS creen que es el  momento oportuno para fortalecer la salud comunitaria dentro de la Organización. Es también el momento oportuno para actualizar nuestra definición de comunidad y aplicar nuevos principios en la manera en que abordamos la comunidad, la salud comunitaria y el trabajo comunitario, con la determinación de lograr los objetivos de la Organización dentro de la OPS - dado los cambios demográficos y epidemiológicos y sociales, así como  los nuevos retos que la Región está experimentando hoy.

Como paso siguiente, FGL/HL organizó una consulta de expertos de dos días y medio para discutir la definición de comunidad y de  salud de la comunidad, e identificar los nuevos desafíos a los que se enfrentan los países. La reunión concluyó con la identificación de insumos concretos y próximos pasos para que la OPS / OMS tome medidas y apoye a la Región para maximizar el papel de la salud comunitaria y de la comunidad hacia el logro de metas de salud a nivel regional y nacional.